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/10. Conozca al PERRO que puede encontrar raros nidos de tortugas marinas con un índice de éxito IMPACTANTE

El terrier tenía un agudo olfato para las tortugas e identificó 560 nidos de tortugas marinas de tres especies. Esto podría cambiar las reglas del juego.

 

De mayo a octubre, en el sureste de Estados Unidos,  cinco especies de tortugas,  desde la caguama hasta la golfina, se arrastran hasta la costa al amparo de la noche para desovar en la misma playa donde nacieron.

Durante este tiempo, miles de voluntarios amantes de las tortugas peinan las costas en busca de huellas de reptiles como parte de un esfuerzo continuo para recopilar datos de población y proteger los nidos de los depredadores y las perturbaciones humanas.

Sin embargo, las huellas en la arena pueden ser engañosas, ya que las tortugas hembras frecuentemente hacen “falsos pasos”, saliendo del agua pero regresando sin poner huevos. Y dado que las tortugas marinas perturban enormes áreas de arena para ocultar sus nidos de los depredadores, los monitores humanos a menudo se quedan adivinando dónde están los huevos.

Ahora, un nuevo estudio sugiere que el mejor amigo del hombre puede hacerlo mejor. Un perro detector de olores llamado Dory identificó la ubicación de los huevos de tortugas marinas con mayor precisión que los voluntarios humanos, según experimentos recientes publicados en la revista PLOS ONE.

Los “rastreadores de conservación” como Dory podrían ayudar a los científicos a obtener una imagen más completa de los hábitos de anidación de las tortugas marinas, información crucial cuando todas las especies de tortugas marinas de EE. UU. están amenazadas o en peligro de extinción, dice la líder del estudio Rebekah Lindborg, conservacionista de la división de Animales, Ciencia y Medio Ambiente de Disney. . (The Walt Disney Company es propietaria mayoritaria de National Geographic Media).

Una competición amistosa

Lindborg se asoció con Pepe Peruyero, un conductista canino y ex guía policial K9 que ha entrenado perros detectores de olores durante más de 20 años. Peruyero seleccionó a un perro de rescate llamado Dory, una mezcla de terrier de dos años que se encontró deambulando por una carretera de Florida, como perro modelo del proyecto.

Durante meses de entrenamiento en una playa artificial de 50 por 50 pies cuadrados, Peruyero entrenó a Dory para alertar ante el olor de “moco cloacal”, una sustancia pegajosa que recubre los huevos recién puestos de una tortuga marina, con Lindborg como su cuidador.

Luego, el equipo convenció a la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de Florida para que permitiera una competencia amistosa 

Durante las temporadas altas de anidación de 2017 y 2018, dos grupos en duelo patrullaron un tramo de costa de unas cinco millas de largo en Vero Beach, Florida.

Algunos días, Dory y Lindborg eran responsables de señalar la ubicación de los huevos de tortugas marinas basándose en el sentido del olfato de Dory. El resto del tiempo dependía de un equipo de voluntarios, algunos con un año de experiencia, otros con décadas de patrullas matutinas en su haber.

Lo que encontró Dory

El terrier tenía un agudo olfato para las tortugas e identificó 560 nidos de tortugas marinas de tres especies. Las personas encontraron solo 256, aunque gran parte de la diferencia se debe a que Dory trabaja más días.

Dory también fue significativamente mejor que sus homólogos humanos a la hora de elegir dónde excavar en busca de huevos, lo que redujo sustancialmente el número de agujeros cavados y la duración total de una patrulla, informa Lindborg. También fue más difícil dejarla perpleja: mientras que los voluntarios humanos no pudieron encontrar los huevos en el 14,8 por ciento de los nidos, Dory sólo no logró liberarlos en el 5,7 por ciento de las veces. 

Dory se volvió particularmente buena identificando nidos de tortuga boba, que representaban alrededor del 80 por ciento de todos los nidos encontrados. Pero donde más necesitan ayuda los topógrafos humanos es con especies como la tortuga laúd, un enorme reptil que puede pesar hasta  2.000 libras. Esto se debe a que las tortugas laúd que anidan perturban un área de arena del tamaño de un automóvil, lo que deja a los monitores cavar hoyo tras hoyo en busca de huevos.

“Podemos pasar horas intentando encontrarlos y no conseguirlo en absoluto”, explica Lindborg. Debido a la suerte del sorteo, los seis nidos de baulas encontrados durante el estudio coincidieron con los “días de Dory”, por lo que no había datos suficientes para una comparación directa con el desempeño humano.

Una foto de un perro detector buscando en un sitio de anidación de tortuga laúd la ubicación exacta de la nidada.

 

Dory busca en un sitio de anidación de tortugas laúd la ubicación exacta de los huevos en Vero Beach durante el reciente experimento.
FOTOGRAFÍA CORTESÍA DE WALT DISNEY WORLD RESORT

Un complemento, no un sustituto

Dory es el primer perro que demuestra que los caninos pueden, al menos en algunas circunstancias, superar a los humanos en los esfuerzos de monitoreo de tortugas marinas.

Su logro valida el puñado de perros olfateadores de tortugas marinas que han existido antes, como un Cairn terrier, Ridley Ranger, que buscó huevos en una isla barrera de Texas, y el Capitán Ron, el beagle mascota de Peruyero que demostró que los perros podían ser entrenados para detectar Alerta por moco cloacal en 2016. 

Si bien los resultados de Dory son impresionantes, Matthew Godfrey, biólogo de tortugas marinas de la Comisión de Recursos de Vida Silvestre de Carolina del Norte, dice que los voluntarios humanos veteranos también pueden localizar los nidos de forma rápida y precisa. Godfrey dice que se pregunta si los competidores humanos de Dory podrían haber rivalizado con su desempeño si ellos también hubieran pasado por meses de entrenamiento intenso.

De todos modos, un perro detector de olores podría marcar la diferencia en situaciones en las que el tiempo es esencial, dice Catherine Eastman, directora del programa de tortugas marinas del Laboratorio Whitney de la Universidad de Florida. Eso podría ser “cuando estás bajo presión” para reubicar un nido que está a punto de inundarse cuando sube la marea, o antes de que maquinaria pesada pase sobre el sitio del nido para un proyecto de construcción.

Dory ahora está jubilada y ha cambiado las patrullas en la playa al amanecer por la vida familiar en Fort Lauderdale, dice Peruyero. Pero Lindborg y su equipo esperan que ella sea la primera de muchos rastreadores de tortugas marinas.

“Estamos muy entusiasmados con el impacto que podría tener para la comunidad de tortugas marinas y el trabajo de conservación en general”, dice Lindborg.

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